Incêndios na Austrália mataram metade da população de coalas saudáveis do país

"É uma das maiores tragédias para a população desde o final do século XIX, quando foram caçadas por suas peles". (Foto: Oakbank Balhannah CFS via AP, File)

SIDNEY — Ao menos metade da população de coalas saudáveis na Austrália, considerados fundamentais para garantir a sobrevivência da espécie, teria morrido após os incêndios que tomam o país terem varrido uma ilha santuário, disseram os serviços de resgate neste domingo.

A Ilha Canguru, uma área natural turística na costa do estado da Austrália Meridional, abriga muitas espécies nativas, incluindo os coalas, cuja população é estimada em 50.000 animais.

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Os incêndios catastróficos que assolam o sudeste do país por quatro meses mataram centenas de milhares de animais nativos apenas no estado de Nova Gales do Sul, segundo os cientistas. Nos últimos dias, no entanto, as condições pioraram, com o incêndio se espalhando rapidamente pela ilha Kangaroo, destruindo 170.000 hectares na sexta-feira — cerca de um terço da ilha.

— Mais de 50% [da população] desapareceu — disse à AFP Sam Mitchell, do Parque Natural da Ilha Kangaroo, que está arrecadando fundos para tratar coalas feridos. — As feridas são graves. Outros [animais] ficaram sem habitat e morrerão de fome nas próximas semanas.

De acordo com um estudo da Universidade de Adelaide publicado em julho, os coalas da Ilha Canguru são especialmente importantes para a sobrevivência da espécies na natureza, pois são o único grupo importante que não sofre de clamídia, uma infecção bacteriana assintomática que pode causar cegueira, esterilidade e morte.

— Eles são um seguro para toda a população — disse Jessica Fabijan, que conduziu a investigação, à AFP. — Esses incêndios estão varrendo a população.

Por não sofrerem de clamídia, os coalas da ilha não podem ser transferidos, disseram autoridades estaduais. Segundo a Fabijan, os grandes incêndios em Nova Gales do Sul e na região de Gippsland, no estado de Victoria, onde vivem as maiores comunidades de coalas, também matarão muitos outros animais.

— É uma das maiores tragédias para a população desde o final do século XIX, quando foram caçadas por suas peles.

O calor abrasador e os ventos da tarde impulsionaram incêndios em grandes áreas da Austrália no sábado, aumentando a devastação de uma temporada de incêndios mortal que já deixou 23 vítimas. Milhares de pessoas já foram evacuadas, enquanto muitas cidades ainda estão ameaçadas com chamas ferozes que assolavam o campo no início da semana.

Mais de 12 milhões de acres queimaram até agora, uma área maior que a Suíça, e os danos devem piorar apenas nas condições extremamente áridas que permitem que os incêndios se espalhem. Os incêndios também são tão quentes e tão grandes que eles estão criando seus próprios padrões climáticos, o que pode piorar as condições.