Máquinas que sugam CO2 do ar prometem reverter emissões

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Climeworks factory with it's fans in front of the collector, drawing in ambient air and release it, as largely purified CO2 through ventilators at the back is seen at the Hellisheidi power plant near Reykjavik on October 11, 2021. - Climeworks factory is in ICELAND containers similar to those used in maritime transport are stacked up in pairs, 10 metres (33 feet) high. 
Fans in front of the collector draw in ambient air and release it, largely purified of CO2, through ventilators at the back. (Photo by Halldor KOLBEINS / AFP) (Photo by HALLDOR KOLBEINS/AFP via Getty Images)
Climeworks factory with it's fans in front of the collector, drawing in ambient air and release it, as largely purified CO2 through ventilators at the back is seen at the Hellisheidi power plant near Reykjavik on October 11, 2021. - Climeworks factory is in ICELAND containers similar to those used in maritime transport are stacked up in pairs, 10 metres (33 feet) high. Fans in front of the collector draw in ambient air and release it, largely purified of CO2, through ventilators at the back. (Photo by Halldor KOLBEINS / AFP) (Photo by HALLDOR KOLBEINS/AFP via Getty Images)
  • Máquina promete "sugar" dióxido de carbono e devolver ar limpo para a atmosfera;

  • Empresas procuram soluções para auxiliar na redução do dióxido de carbono na atmosfera; 

  • Mesmo assim, processo é considerado caro e ineficiente; 

Em março, na Islândia, pessoas se aglomeraram para ver a lava do vulcão Fagradalsfjall escorrer pela primeira vez em 800 anos. A última vez que o vulcão entrou em erupção, no século 13, os níveis de dióxido de carbono na atmosfera estavam bem abaixo de 300 partes por milhão (ppm). Os números continuaram a crescer exponencialmente ao longo do século 20 e, seis anos atrás, atingiram a marca dos 400 ppm. Para resolver essa questão, empresas procuram soluções para redução de carbono, segundo reportagem do site americano CNet. 

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Os níveis de dióxido de carbono na atmosfera aumentaram por conta da atividade humana. O relatório mais recente, publicado pelo Painel Intergovernamental sobre Mudanças Climáticas em agosto, revelou que as emissões excessivas de CO2 resultaram em um aumento de 1,1º C nas temperaturas desde os tempos pré-industriais. Os cientistas dizem que as temperaturas continuarão subindo à medida que os níveis de dióxido de carbono aumentam, resultando em eventos climáticos mais extremos, mais calor, mais secas e um declínio catastrófico da biodiversidade.

Máquina que "suga" dióxido de carbono promete devolver "ar limpo"

Imagine 1 milhão de partículas de "ar". A grande maioria dessas partículas é nitrogênio e, em menor grau, oxigênio. Apenas cerca de 412 partículas são dióxido de carbono, o gás de efeito estufa que aprisiona o calor. Pensando nisso, algumas empresas, como a Climeworks, desenvolveram sistemas conhecidos como "captura direta de ar" ou DAC, que tem a função de captar milhões e milhões de partículas de ar e filtrá-las para pegar dióxido de carbono.

Para fazer isso, as instalações do DAC usam uma série de ventiladores enormes para sugar o ar ambiente e empurrá-lo através de um filtro atado com produtos químicos com os quais o dióxido de carbono reage e se adere, em que o CO2 fica retido, e os outros componentes passam direto. O sistema tem sido discutido há décadas, mas testar e implantar máquinas para realizar a tarefa tem se mostrado desafiador, principalmente por serem caras e ineficientes.

Um dos motivos da ineficiência desse sistema, de acordo com a longa reportagem do site americano de tecnologia CNet sobre o assunto, é o fato de que, como o dióxido de carbono representa uma parte pequena do ar, as instalações de DAC precisam absorver uma grande quantidade de energia, e o aquecimento do filtro para liberar o CO2 concentrado também requer energia, e muitas dessas fontes são fornecidas por combustíveis fósseis.

Existem 19 instalações de captura direta de ar em operação em todo o mundo, de acordo com a Agência Internacional de Energia. Quinze deles são operados pela empresa suíça Climeworks, e sua instalação DAC mais recente destaca a promessa de aspirar CO2 e os obstáculos restantes para construções em grande escala.

A joia da coroa nas operações da Climeworks é a Orca, que fica a apenas uma hora de distância de Fagradalsfjall, na usina geotérmica Hellisheidi. É a maior instalação DAC do mundo. O Orca foi inaugurado há dois meses, em 9 de setembro, e tem sugado CO2 desde então. A maior usina do mundo da categoria, a Orca captura cerca de 4.000 toneladas de dióxido de carbono a cada ano - uma quantidade muito pequena, equivalente a tirar apenas 870 carros das estradas.

A Climeworks tem o apoio de marcas influentes, como Shopify e Microsoft, que compraram a remoção futura de CO2 à medida que as instalações se expandem. A equipe da empresa planeja aumentar a escala da planta Orca até 2024 e está planejando uma implantação global em 2027 que, segundo ela, veria um aumento de cem vezes na remoção de CO2 da atmosfera.

A Islândia é um local ideal para o Orca porque fica no topo de uma falha geológica entre duas placas tectônicas, trazendo calor e magma para mais perto da superfície. A erupção do vulcão Fagradalsfjall é uma bela consequência desta localização, e também significa que há uma abundância de energia geotérmica, uma fonte de energia renovável que usa o calor gerado na terra, levando em conta que a Orca usa energia fornecida pela Usina Geotérmica Hellisheidi. 

Depois que o sistema de captura de ar remove o CO2 da atmosfera, uma instalação próxima, administrada pela empresa islandesa Carbfix, o injeta em uma camada de basalto. Em dois anos, o CO2 se transforma em pedra e pode ser trancado por milênios. O grande problema é que a captura direta de ar é uma tecnologia promissora, mas existem alguns obstáculos importantes. 

A primeira é que a tecnologia é proibitivamente cara. Tirar uma tonelada de dióxido de carbono da atmosfera pode custar entre US$ 100 e US$ 600, ou até mesmo US$ 1.000, segundo a CNet. O preço do carbono, que força os poluidores de combustíveis fósseis a pagar por suas emissões, é muito mais barato. Isso significa que, no momento, é mais econômico emitir dióxido de carbono do que retirá-lo do ar. "Não é realmente um bom retorno para o seu investimento", disse em entrevista ao site Alia Armstead, uma pesquisadora do clima do Australia Institute, um think tank com sede em Canberra.

Para tornar o DAC verdadeiramente negativo em carbono, é preciso encontrar boas fontes renováveis ​​de energia para alimentar suas plantas de remoção. Isso é visto como mais fácil na Islândia altamente vulcânica, mas o acesso às energias renováveis ​​não é tão simples em todo o mundo. Alguns críticos sugerem que o dinheiro investido no DAC seria melhor indo diretamente para projetos renováveis, evitando que o dióxido de carbono entre na atmosfera em primeiro lugar.

Mesmo assim, em meio ao reconhecimento de um processo tecnológico lento, o apoio de governos e organizações privadas está crescendo. Duas semanas atrás, o Departamento de Energia dos Estados Unidos anunciou US$ 14,5 milhões para aumentar as instalações do DAC, declarando em um comunicado que o DAC é "crítico para combater a atual crise climática e alcançar emissões líquidas zero até 2050".

No último dia 5 de novembro, o departamento anunciou um "Carbon Negative Earthshot" para acelerar a pesquisa e inovação e reduzir os custos de remoção. E no início deste ano, a Fundação Elon Musk e a XPrize anunciaram um prêmio de US$ 100 milhões para ajudar a desenvolver tecnologias de captura de carbono, com um vencedor previsto para ser anunciado em abril de 2025. A pressa é vista pelas palavras de Alia Armstead a CNet: “Precisamos investir em tecnologias que funcionem e que possam reduzir as emissões hoje, não em cinco ou 10 anos”, diz ela.

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