Serena descobriu como é complicado dizer adeus ao esporte

Talvez a primeira pista de que a aposentadoria seria difícil para Serena Williams veio em seu ensaio em primeira pessoa na Vogue, onde ela não conseguiu nem dizer a palavra. (Tim Clayton/Corbis via Getty Images) (Corbis via Getty Images)

Talvez a primeira pista de que a aposentadoria seria difícil para Serena Williams veio em seu ensaio em primeira pessoa na Vogue, onde ela não conseguiu nem dizer a palavra. Depois, houve as entrevistas ao longo de sua despedida de um mês que antecedeu e durante o US Open, onde ela habilmente evitou perguntas diretas e deixou a porta aberta para um possível retorno. Mesmo no rescaldo catártico da derrota na terceira rodada para Ajla Tomljanović na noite de sexta-feira, o súbito dilúvio de lágrimas parecia expressar uma finalidade que ela não conseguia ou não conseguia articular em palavras.

“Acho que não, mas nunca se sabe”, disse ela, quando perguntada se reconsideraria sua decisão. "Não sei."

Esse tipo específico de equívoco dificilmente torna Williams única entre os atletas de elite – ou, mais estritamente, a elite da elite. Tom Brady é apenas o exemplo mais recente de um grande campeão achando difícil fechar o livro nos dias de glória. Deixar ir é a parte mais difícil e compreensivelmente, quando você é o melhor do mundo no que faz. Houve até uma dica de Williams de que ela poderia voltar para o Aberto da Austrália. Mas essas despedidas prolongadas quase sempre terminam em uma derrota confusa: como último ato, o épico de sexta à noite na frente de uma multidão em Arthur Ashe foi tão bom quanto possível.

Talvez a primeira pista de que a aposentadoria seria difícil para Serena Williams veio em seu ensaio em primeira pessoa na Vogue, onde ela não conseguiu nem dizer a palavra. (Tim Clayton/Corbis via Getty Images)
Talvez a primeira pista de que a aposentadoria seria difícil para Serena Williams veio em seu ensaio em primeira pessoa na Vogue, onde ela não conseguiu nem dizer a palavra. (Tim Clayton/Corbis via Getty Images)

Williams sabe que isso não deveria ser tão difícil para ela. Com um casamento com um parceiro solidário que compartilha seus valores, uma filha que acabou de completar cinco anos e uma empresa de capital de risco que levantou mais de US$ 100 milhões (500 milhões), não haverá crise sobre seu senso de propósito. Ela continuará a definir o sucesso em seus próprios termos, como tem feito por quase três décadas aos olhos do público implacável como uma mulher negra da classe trabalhadora de Compton que reescreveu os livros de recordes de um esporte predominantemente de propriedade, jogado e assistido por brancos abastados.

Talvez seja porque o capítulo final e fugaz da vida de Williams no tênis – quando o US Open efetivamente se tornou o Serena Williams Invitational ao longo de cinco dias, com recordes de público e audiência na televisão dos EUA – tenha sido tão gratificante. Livre da pressão de seu status habitual como favorita, Williams teve permissão para saborear sua última rodada no papel desconhecido de uma aposta de longo prazo.

É a natureza peculiar de um esporte em que você só precisa vencer o jogador à sua frente que nem todas as principais corridas do campeonato são iguais. Quando Williams conquistou seu primeiro de 23 títulos de Grand Slam no US Open de 1999 aos 17 anos, seu caminho para o troféu incluiu cinco oponentes que um dia acabariam no Hall da Fama: Kim Clijsters, Conchita Martínez, Monica Seles, Lindsay Davenport e Martina Hingis.

Mesmo depois de receber um telefonema de congratulações do presidente Clinton, era impossível calcular até que ponto seu triunfo moldaria a percepção das atletas femininas no novo milênio. Seu status como indiscutível número 1 da turnê logo se seguiu, assim como as pressões que vieram com isso. Foi um peso só redobrado pelos dois golpes contra ela na sociedade americana: ter nascido mulher e ter nascido negra.

Foi isso que tornou a vitória emocionante de Williams sobre Anett Kontaveit no US Open deste ano tão única. Williams jogou em inúmeras grandes partidas no último quarto de século, mas não em muitas delas no papel de azarão. “Estou apenas olhando para isso como um bônus”, disse Williams na quarta-feira, depois de derrubar o segundo lugar do mundo. “Não tenho nada a provar. Eu não tenho nada para ganhar. E não tenho absolutamente nada a perder.”

Talvez a primeira pista de que a aposentadoria seria difícil para Serena Williams veio em seu ensaio em primeira pessoa na Vogue, onde ela não conseguiu nem dizer a palavra. (Tim Clayton/Corbis via Getty Images)
Talvez a primeira pista de que a aposentadoria seria difícil para Serena Williams veio em seu ensaio em primeira pessoa na Vogue, onde ela não conseguiu nem dizer a palavra. (Tim Clayton/Corbis via Getty Images)

Williams, que completa 41 anos em algumas semanas, mal havia tocado na turnê desde que machucou o tendão em Wimbledon no ano passado. Ela retornou ao All England Club após uma ausência de 12 meses, mas parecia muito abaixo de seu padrão contra um oponente classificado fora do top 100, depois apareceu ainda mais fora de sua profundidade em um par de derrotas unilaterais no US Open. eventos.

As casas de aposta precificaram em 50-1 no início do US Open. Depois de derrotar Konteveit, ela estava entre as favoritas do torneio. “Honestamente, nunca consegui jogar assim desde 98, na verdade”, disse Williams na noite de quarta-feira. “Literalmente, tenho um X nas costas desde 99, então é divertido. Eu realmente gosto de sair e curtir. Faz muito tempo que não consigo fazer isso.”

Além de vencer todo o torneio, foi a maneira perfeita de sair: 15 minutos de pura luta. O que mais resta a dizer? Então, quando Serena diz que está se aposentando do tênis, talvez seja hora de acreditar nela – e para ela acreditar em si mesma.