Voo da Virgin Galactic ao espaço em julho teve problemas em sua rota

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A nave espacial Virgin Galactic voa ao espaço em 11 de julho de 2021 no complexo Spaceport America, no estado do Novo México (AFP/Patrick T. FALLON)

Alertas de segurança foram acionados na cabine da nave da Virgin Galactic que transportou o bilionário Richard Branson ao espaço em julho, revelou uma investigação da revista The New Yorker.

A Administração Federal de Aviação dos Estados Unidos (FAA) informou nesta quinta-feira (2) que a Virgin Galactic não poderá realizar novos voos espaciais enquanto se investiga por que a nave que transportou o fundador da companhia, Richard Branson, em 11 de julho, se desviou de seu trajeto planejado.

"A Virgin Galactic não poderá voltar a voar o SpaceShipTwo até que a FAA aprove o relatório final de investigação sobre o desvio ou determine que o problema não afeta a segurança pública", informou a agência federal.

A Virgin Galactic garantiu, naquele momento, que o voo ocorreu conforme o planejado.

"Durante o voo de 11 de julho de 2021, a aeronave da Virgin Galactic SpaceShipTwo se desviou de sua autorização de controle de tráfego aéreo enquanto retornava ao Spaceport America", a base espacial utilizada pela empresa no deserto do estado do Novo México, disse a FAA.

A investigação sobre essa irregularidade está "em andamento", afirmou a agência.

Essa confirmação chega após a publicação de uma matéria do The New Yorker que revela o incidente.

O problema na trajetória ameaçou comprometer a fase de retorno à Terra, quando a nave espacial VSS Unity, na qual viajavam os dois pilotos, Branson e outros três passageiros, acabou flutuando até pousar em uma pista do Novo México.

Uma luz vermelha acesa indica um problema grave que poderia ter uma consequência fatal, explicou a revista.

A aeronave superou os 80 km de altitude, o ponto estabelecido nos Estados Unidos para a fronteira espacial, fazendo com que os passageiros se deslocassem de seus assentos e flutuassem por cerca de minutos sem gravidade.

Citando fontes anônimas dentro da empresa fundada por Branson, a revista especificou que a forma mais segura de reagir a esses alertas teria sido interromper a missão.

Os dois pilotos a bordo decidiram continuar a missão apesar das luzes, e o pouso finalmente ocorreu sem problemas.

"Contestamos as descrições e conclusões do artigo da New Yorker", disse a Virgin Galactic em um comunicado à AFP.

"Quando o veículo foi confrontado com ventos de grande altitude, que alteraram a trajetória, os pilotos e sistemas monitoraram a trajetória para garantir que ficasse dentro dos parâmetros da missão", detalhou a empresa.

"Nossos pilotos responderam apropriadamente a essas mudanças nas condições de voo".

Nem o público nem a tripulação estiveram em perigo, argumentou a Virgin Galactic.

"Embora a trajetória final tenha se desviado do nosso plano original, foi intencional e controlado", disse.

Uma falha teria manchado a imagem da Virgin Galactic, que convidou toda a imprensa e muitos espectadores renomados - entre eles o magnata Elon Musk, dono da fabricante automotiva Tesla e da aeroespacial SpaceX - para este evento transmitido ao vivo.

Branson, de 70 anos, venceu por alguns dias o fundador da gigante Amazon, Jeff Bezos, e sua companhia Blue Origin em uma corrida espacial entre bilionários.

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